“China pone de relieve la sequía,amenaza el futuro del clima”

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Beijing

Nacido en una familia de agricultores en el sur de la provincia de Yunnan, China, Zhu Youyong la vida siempre ha estado ligada a la tierra. A la edad de 54 años, sin embargo, Zhu – ahora presidente de la Universidad Agrícola de Yunán en Kunming – dice que él “nunca ha visto la sequía tan severa en Yunnan”.

Desde el pasado mes de septiembre, la provincia ha tenido un 60% menos lluvias de lo normal. Según el Ministerio de Asuntos Civiles, 8,1 millones de personas – el 18% de la población de Yunnan – carecen de agua potable, y 2,5 dólares EE.UU. por valor de millones de cultivos se espera que no.

La sequía en la provincia de Yunnan ha dejado a millones sin agua.
Científicos de China dicen que la crisis marca uno de los estudios de caso más fuerte hasta ahora de cómo el cambio climático y la práctica medioambiental deficiente, pueden combinarse para crear un desastre. Ahora están luchando para precisar exactamente la causa de la sequía, y si eventos similares probablemente se situarán en la región con más frecuencia en el futuro.

Mientras tanto, con la mayoría de los cultivos de invierno de la provincia en ruinas, los agricultores locales necesitan ayuda inmediata. Zhu ha sido pasar de un condado a otro para persuadir a los agricultores a sembrar cultivos diferentes juntos en el mismo campo, y no como un monocultivo. El cultivo intercalado puede aumentar los rendimientos hasta en un 30%, y podría ayudar a evitar la escasez de alimentos en la región a finales de este año1. Este verano, el 80% de las tierras de cultivo en Yunnan – un asombroso 2,9 millones de hectáreas – se utiliza la técnica. Pero el éxito dependerá de una ruptura en el tiempo. “Si aún así no llueve a finales de mayo, serán las consecuencias impensables”, dice Zhu.

Dry Spell
No es noticia que China es una grave carencia de agua, pero su región suroeste – incluida la de Yunnan, Guizhou, Guangxi y las provincias de Sichuan y el municipio de Chongqing – por lo general ve abundantes precipitaciones. Este año, sin embargo, las lluvias no llegaron, y la gente no quiere saber por qué.

“Yunnan tiene experiencia sequías cada pocas décadas”, dice Xu Jianchu, ecologista del Instituto de Botánica de Kunming, un instituto de la Academia China de Ciencias (CAS). Pero la gravedad de la sequía de este año es inusual. Algunos dicen que es la peor en más de un siglo. Xu es un colaborador de un informe sobre el cambio climático en Yunnan y sus impactos múltiples2. Patrocinado por el CAS y la Administración Meteorológica de China, el informe muestra que Yunnan tiene más cálido y más seco en el último medio siglo. Desde 1960, el número de días de lluvia ha disminuido, mientras que el número de eventos extremos, como lluvias torrenciales y las sequías, se ha incrementado.

“Si aún así no llueve a finales de mayo, las consecuencias serán inimaginables”.

Algunos sugieren que la sequía de este año en Yunnan podría ser causada por el fenómeno de El Niño / Oscilación del Sur (ENOS), un sistema de circulación atmosférica que se origina en el Océano Pacífico occidental y trae lluvias al sudeste asiático. Durante los años de El Niño los vientos del Pacífico se debilita, dando lugar a la sequía en la región.

“Hemos tenido un moderado intenso episodio de El Niño desde octubre”, dice Dan Bebber, un investigador del clima en el Instituto Earthwatch en Oxford, Reino Unido, un grupo sin fines de lucro del medio ambiente. A pesar de Yunnan no está directamente bajo la influencia del ENOS, “hay una relación estadística entre El Niño y el sistema de monzones en el sudoeste de China a través de mecanismos que no están claras”, dice.

De hecho, el informe CAS sugiere que en anteriores años fuertes de El Niño, la temporada de lluvias en Yunnan, que se extiende desde mayo hasta octubre, fue retrasado, con menos lluvia en verano y más lluvias en otoño. Pero los modelos climáticos están divididos sobre cómo el cambio climático afectará ENOS, que muestra con cierta intensidad en aumento y disminución de la intensidad que otros, dice Bebber.

El cambio climático no es el único factor que afecta la sequía. La deforestación en las zonas montañosas de Yunnan también está siendo culpado. “Los bosques naturales son un regulador clave del clima y los procesos hidrológicos”, dice Xu, quien también es representante de China en el Centro Mundial de Agroforestería, un think tank internacional con sede en Nairobi, Kenia.

capa de hojarasca de la selva espesa de materiales orgánicos puede absorber hasta siete veces su propio peso en agua, dice Liu Wenyao, un ecologista de la Jardín Botánico Tropical de Xishuangbanna (XTBG), un instituto de investigación de CAS en Menglun en el suroeste de Yunnan. Los bosques naturales también tienen una extensa red de raíces que mantener la humedad de suelo, y la cubierta de vapor pueden atrapar el agua, la creación de una densa niebla que mantiene a las especies de plantas vivas multitud durante las estaciones secas.

Sin embargo, en la prefectura de Xishuangbanna, famosa por el esplendor natural de sus bosques tropicales, la tala de bosques entre 1976 y 2003 se redujo la cubierta forestal primaria al 3,6% de su valor de 19763. La selva ha sido sustituida por árboles de caucho – conocidas como ‘bombas de agua “por los locales debido a su insaciable sed – que ahora cubre el 20% de la superficie de la prefectura.

En las montañas al norte de Ailao Xishuangbanna, cuando hace demasiado frío para cultivar árboles de caucho, las plantaciones de eucalipto de rápido crecimiento pero con sed están sustituyendo a los bosques primarios para alimentar la industria papelera. En otras partes de Yunnan, la tala, la minería, las canteras y el aumento de los asentamientos humanos han despejado enormes áreas de bosque. Los resultados son un aumento de la erosión del suelo, deslizamientos de tierra e inundaciones repentinas.

“Este tipo de deforestación a gran escala elimina los valiosos servicios ecológicos bosques naturales ofrecen”, dice Liu. “El impacto de la deforestación sobre los procesos hidrológicos se agudiza en épocas de sequía prolongada.” La región también podría ser afectado por otros fenómenos naturales: la sequía aumenta el riesgo de incendio forestal, mientras que los monzones más húmedos podía ver más inundaciones causando estragos.

Muchos científicos están preocupados de que las sequías graves, como Yunnan, se harán más comunes en el sudeste de Asia. Además de los efectos sobre los seres humanos, “el impacto sobre la biodiversidad podrían ser enormes”, dice Jennifer Baltzer, un ecólogo de la Universidad de Mount Allison en Sackville, New Brunswick, Canadá.

Como las especies de plantas existentes lucha para hacer frente a la sequía y morir, son reemplazadas por plantas más resistentes. Zhu Hua, un ecologista de XTBG, y sus colegas han observado un aumento del 10% en la abundancia de especies de lianas en las últimas décadas en los bosques tropicales del suroeste de Yunnan4. Cao Kunfang, también un ecólogo XTBG, dice que las lianas tienen un sistema radicular profundo que les permite absorber agua profunda en el suelo5. También puede minimizar la evaporación por el cierre de las estomas diminutos poros en sus hojas. Pero sin un gran tronco, lianas muy poco capaces de absorber el dióxido de carbono – y peor aun cuando sus cerca de los estomas. “Tener más lianas en los bosques tropicales podría poner en peligro su función como sumidero de carbono”, dice Cao.

lucha de último minuto
Como los funcionarios del gobierno se pelean por hacer frente a la emergencia en Yunnan, la provincia de gestión de agua está siendo analizado. La mayoría de sus embalses fueron construidos hace más de 50 años, y la mitad son en desuso o no funcionan correctamente. Muchos de los lagos naturales de Yunnan están gravemente contaminadas e inutilizables, dice Ma Jun, director del Instituto de Asuntos Públicos y Ambientales, una organización no gubernamental en Beijing. Xu dice que la región no tiene suficiente capacidad de infraestructura a pequeña escala – charcas, pequeños embalses y canales – para distribuir agua potable a las zonas más afectadas. “Hay una necesidad urgente de desarrollar una red eficaz hidrológico en la provincia”, dice.

En los últimos años la región ha lugar se centró en construcción de embalses y centrales hidroeléctricas grandes, dice Xu, a causa de la capital económica y política que ofrecen este tipo de proyectos. En general, el gobierno central ha sido reactiva, la lucha contra la sequía cuando vengan en vez de prepararse para lo peor, añade Yu Chaoqing, un hidrólogo en el Beijing Institute con sede en China de Recursos Hídricos y de Investigación de Energía Hidroeléctrica y parte del Ministerio del gobierno de los Recursos Hídricos.

A lo largo del sudoeste de China, donde 2.000 trabajadores de socorro por la sequía son la perforación de pozos durante todo el día, la ubicación de las aguas subterráneas sigue siendo difícil porque son pocos los estudios geológicos se han hecho. “Es una lucha de último momento: sólo el 10% de la región por la sequía montado ha sido objeto de reconocimiento”, dice Hao Aibing, un geólogo de la Encuesta Geológica de China en Beijing, que está ayudando a localizar a las aguas subterráneas en Yunnan, Guizhou y Guangxi. “Incluso si conseguimos vivir pozos de agua, la calidad del agua sigue siendo un problema”, dice. “Sólo sabemos tan poco acerca de las aguas subterráneas en la región”.

Los investigadores insisten en que es esencial aprender de la sequía de este año en Yunnan. “Los fenómenos climáticos extremos tienden a ocurrir con más frecuencia en el futuro”, dice Xu, remitiéndose a los resultados del informe del CAS. “Espero que estaremos mejor preparados cuando ocurra el próximo desastre natural.”

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